Les dernières lettres de jeunes pilotes kamikazes offrent un aperçu rare…


Pensez à un pilote kamikaze et l’image qui vous vient à l’esprit est probablement un visage hurlant masqué par des lunettes se lançant dans un plongeon mortel.

Ou peut-être pas de visage du tout et juste un avion de combat percutant un navire de guerre.

Il ne s’agit probablement pas d’un adolescent qui pleure dans un bunker humide et à moitié souterrain avec ses draps relevés sur la tête.

Et sûrement pas des lycéens caressant joyeusement un chiot quelques heures seulement avant qu’il ne se transforme en cendres en coulant un porte-avions américain.

Mais voici quelques-uns des véritables visages des kamikaze qui ornent les murs du musée de la base aérienne de Kanoya et du musée de la paix de Chiran, tous deux situés sur l’île japonaise de Kyushu.

Il y en a des centaines.

Dans de nombreuses images, vous pouvez voir leurs derniers mots, souvent dans des lettres adressées à leurs mères, s’excusant de leurs indiscrétions de jeunesse et s’engageant à les rendre fiers.

Trois femmes regardent des photos de pilotes kamikaze japonais, qui ont donné leur vie lors des attentats suicides contre les forces américaines pendant la Seconde Guerre mondiale, accrochées sur un mur du Musée de la Paix de Chiran. -David Guttenfelder/AP

Le plus jeune pilote kamikaze était Yasuo Tanaka, âgé de seulement 16 ans. Il pilotait un Okha – essentiellement une bombe avec des ailes mais sans roues larguées d’un avion mère. Il est décédé le 11 mai 1945. Vous pouvez voir sa photographie au musée Kanoya, sur le terrain d’une base actuelle de la Force maritime d’autodéfense japonaise.

Un responsable du musée a déclaré ne pas avoir la dernière lettre de l’adolescent, mais les lettres d’autres jeunes kamikaze montrent la bravade de la jeunesse.

Torao Kato, un sous-lieutenant de 18 ans, a écrit en japonais avec des coups de pinceau audacieux :
« Très chère mère, s’il te plaît, vis une longue vie pleine de vigueur. Je vais essayer d’en détruire un gros.

Le kamikaze le plus âgé – âgé de 32 ans – était le lieutenant-colonel Yoshio Itsui, commandant d’unité qui a dirigé les premiers vols depuis la base aérienne de Chiran le 1er avril 1945.

Itsui a laissé derrière lui une femme et trois jeunes enfants, dont un fils en bas âge. Un livre du musée de Chiran, « L’esprit du kamikaze », comprend la dernière lettre d’Itsui à l’enfant, exposée au musée.

« Travaillez dur et grandissez pour devenir un excellent Japonais et fils de l’empereur », a écrit Itsui.

Son fils ne lirait jamais la lettre, selon le livre. Lorsque l’épouse du pilote a appris son décès, elle ne pouvait plus produire de lait pour le garçon, qui est décédé de malnutrition quatre mois plus tard.

« Ils n’ont pas hésité à accepter leur devoir »

Dans un auditorium du musée Chiran, par une matinée ensoleillée d’octobre, des histoires comme celle d’Itsui font pleurer presque tout le public parmi la trentaine de personnes qui écoutent une présentation sur l’histoire du kamikaze. Même pour un non-japonais, les images à l’écran et les émotions des autres personnes présentes dans la salle suffisent à lui faire pleurer.

Parmi les photos de la présentation se trouve celle d’un jeune kamikaze caressant un chiot, une image que beaucoup considèrent comme la plus frappante jamais réalisée des unités suicide.

Les aviateurs étaient âgés de 17 à 19 ans et tous étaient des soi-disant Young Boy Pilots, des jeunes qui ont rejoint le corps d’entraînement de l’armée de l’air à l’âge de 14 ans, avant même la création des unités kamikaze.

« Ils ne savaient probablement pas qu’ils allaient devenir pilotes kamikaze », selon « The Mind of the Kamikaze ».

« Cependant, une fois qu’ils ont connu leur sort, ils n’ont pas hésité à accepter leur devoir », dit le livre, ajoutant : « ils pensaient que cela valait la peine de mourir pour leur pays et pour leurs parents ».

Les cinq jeunes sur cette photo de chiot sont morts le 27 mai 1945, parmi les 335 jeunes pilotes qui ont donné leur vie en tant que kamikaze.

Une reconstitution d'un bunker où les pilotes kamikazes passaient leur dernière nuit avant leurs missions dans l'enceinte du Musée de la Paix de Chiran.  Alors que la chambre était nettoyée après le départ des pilotes, les travailleurs ont signalé que la literie était trempée de larmes.  -Brad Lendon/CNN

Une reconstitution d’un bunker où les pilotes kamikazes passaient leur dernière nuit avant leurs missions dans l’enceinte du Musée de la Paix de Chiran. Alors que la chambre était nettoyée après le départ des pilotes, les travailleurs ont signalé que la literie était trempée de larmes. -Brad Lendon/CNN

Parmi les photos sur les murs du musée Chiran se trouve également celle d’un Américain, le capitaine Masaji Takano.

Il est né à Hawaï, a épousé une Japonaise, est allé à l’université au Japon et a été recruté dans les rangs des kamikazes, indique le livre du musée.

Sa dernière lettre comprend le dessin d’un avion en plongée avec les mots : « J’enverrai sûrement un navire de guerre ennemi au fond ».

Takano avait trois frères, un autre qui a combattu pour le Japon et deux qui ont combattu pour l’armée américaine en Europe, indique le livre.

Les ennemis les plus meurtriers de l’US Navy

Kamikaze combine deux mots japonais : « kami » signifie « divin » et « kaze » signifie « vent ». Le terme est entré dans le lexique en 1281, lorsqu’un grand typhon a coulé une flotte d’invasion mongole se dirigeant vers un Japon mal défendu, épargnant aux Japonais un combat probablement dévastateur.

Au Japon, les kamikaze de la Seconde Guerre mondiale sont également connus sous le nom de « tokko », ce qui signifie pilotes « d’attaque spéciale ». Alors que la guerre des marées dans le Pacifique se retournait contre les forces japonaises en 1944, la tactique consistant à écraser des avions chargés de bombes sur des navires de guerre américains a été instituée par l’amiral Takijiro Onishi comme un ultime effort pour protéger la patrie japonaise d’une flotte d’invasion américaine, selon aux archives militaires américaines.

Au total, 1.036 garçons et hommes faisant partie de l’armée sont morts lors de missions kamikaze, selon les chiffres fournis par le musée.

Les visiteurs du musée de la base aérienne de Kanoya, au Japon, peuvent jeter un œil à l'intérieur du cockpit d'un avion de combat semblable à ceux pilotés par le kamikaze.  -Brad Lendon/CNN

Les visiteurs du musée de la base aérienne de Kanoya, au Japon, peuvent jeter un œil à l’intérieur du cockpit d’un avion de combat semblable à ceux pilotés par le kamikaze. -Brad Lendon/CNN

1 584 autres membres des unités navales ont également été tués au combat.

Entre les deux branches, ils ont effectué plus de 1 730 missions de combat.

Et le tribut qu’ils ont imposé à la marine américaine a été brutal.

Le Commandement de l’histoire et du patrimoine naval des États-Unis considère la bataille d’Okinawa, menée du 1er avril au 22 juin 1945, comme la plus meurtrière jamais connue par la marine américaine.

Quelque 40 % des 12 000 soldats américains tués dans la bataille se trouvaient à bord des 26 navires américains coulés et 168 endommagés par des attaques kamikaze au large d’Okinawa, selon le ministère américain de la Défense.

En 1945, les forces américaines n’étaient que trop conscientes du fait qu’elles étaient confrontées à des missions suicides brutales de la part des forces impériales japonaises qui, alimentées par un militarisme intense et une loyauté envers leur empereur, traitaient brutalement ceux qu’elles avaient conquis en Asie de l’Est et du Sud-Est.

L’attentat suicide de masse le plus tristement célèbre s’est peut-être produit un an plus tôt sur l’île de Saipan, dans le Pacifique, lorsque, sachant qu’une victoire sur le champ de bataille était impossible, près de 4 000 soldats japonais ont organisé un assaut suicidaire contre une force américaine supérieure.

« Ils suivaient les derniers ordres de leur commandant, le lieutenant-général Yoshisugu Saito, qui avait appelé à cette attaque surprise totale en l’honneur de l’empereur avant de se suicider rituellement », selon un article publié en 2016 sur le site Internet de l’Atomic Heritage Foundation.

La bataille terrestre d’Okinawa a donné lieu à des accusations de suicide similaires à une plus petite échelle, mais un survivant japonais d’Okinawa se souvient de ce qui a favorisé cette mentalité.

« À l’époque où 100 millions de citoyens japonais étaient soi-disant prêts à se battre jusqu’au dernier homme, tout le monde était prêt à mourir », aurait déclaré le survivant Kinjo Shigeaki. « La doctrine de l’obéissance totale à l’Empereur mettait l’accent sur la mort et ridiculisait la vie. La volonté de mourir pour l’Empereur sur une île lointaine a donné naissance à un tout nouveau sentiment d’identité.

Le confident du kamikaze

Les aviateurs de la base de Chiran passaient souvent leur dernière nuit au Tomiya Inn de Chiran, où le propriétaire Tome Torihama devenait un confident de confiance pour beaucoup d’entre eux. Certains lui ont confié le soin de prononcer les derniers mots non soumis à la censure militaire à leurs familles.

Sa famille a conservé une partie de cette correspondance et d’autres objets dans un petit musée séparé de la ville de Chiran, à quelques minutes en voiture du musée de la paix et qui constitue un arrêt intéressant pour avoir une meilleure perspective sur les samouraïs.

Mais d’abord, arrêtez-vous au restaurant que l’arrière-petit-fils de Torihama, Kenta Torihama, tient désormais à proximité du musée principal. Il discute joyeusement avec les visiteurs de son arrière-grand-mère et du kamikaze.

Il est important que les histoires du kamikaze et de sa grand-mère ne soient pas oubliées, dit-il aux visiteurs.

Kenta Torihama, arrière-petit-fils de Tome Torihama, confident des pilotes kamikaze, devant son restaurant près du Musée de la Paix de Chiran.  -Brad Lendon/CNN

Kenta Torihama, arrière-petit-fils de Tome Torihama, confident des pilotes kamikaze, devant son restaurant près du Musée de la Paix de Chiran. -Brad Lendon/CNN

Mais il souhaite que davantage d’étrangers viennent, affirmant que seulement 5 % environ de ceux qui transitent par le Japon viennent de l’extérieur du Japon et encore moins d’autres pays asiatiques.

« Les Japonais considèrent les kamikaze comme des protecteurs, les étrangers les considèrent comme des ennemis », dit-il.

Mais il dit que les dernières lettres du kamikaze sont pleines de leçons, montrant notamment la folie et la tragédie de la guerre.

« Si nous pouvions tous en tirer des leçons, le monde d’aujourd’hui serait plus paisible », dit-il.

Le dernier samouraï

Les musées Kanoya et Chiran se trouvent près de Kagoshima, à l’extrémité sud de l’île de Kyushu.

Les aérodromes de la Seconde Guerre mondiale d’où décollaient les kamikazes y étaient situés afin que les avions puissent se rendre à Okinawa le plus rapidement et avec le moins de carburant possible. Des attaques kamikazes émanaient également de bases japonaises à Taiwan et aux Philippines.

Mais il est également approprié que Kagoshima soit considérée comme le dernier combat de la classe des guerriers samouraïs du Japon.

La rébellion des samouraïs de Satsuma contre le gouvernement impérial s’est terminée par la mort du légendaire samouraï Saigo Takamori sur la montagne Shiroyama à Kagoshima en septembre 1877.

Même si elle tenait les hauteurs, la force d’environ 400 hommes dirigée par Saigo tomba face à une armée impériale près de 1 000 fois plus nombreuse.

Pour un passionné de voyages historiques, visiter le site du dernier combat des samouraïs est une autre façon intéressante de passer quelques heures dans la région.

Un avion militaire japonais est visible à l'extérieur du Musée de la Paix de Chiran, dans la préfecture de Kagoshima, au Japon.  - Découverte du monde/Alay Banque D'Images

Un avion militaire japonais est visible à l’extérieur du Musée de la Paix de Chiran, dans la préfecture de Kagoshima, au Japon. – Découverte du monde/Alay Banque D’Images

Y arriver

Les musées Chiran et Kanoya sont situés sur deux péninsules distinctes de l’île de Kyushu, au sud du Japon. Les deux sont mieux accessibles en voiture, que l’on peut facilement louer dans la ville de Kagoshima, à l’ouest des deux péninsules.

Kagoshima possède un petit aéroport commercial, mais il peut être plus facile de se rendre au plus grand aéroport international de Fukuoka et de prendre le train à grande vitesse de 90 minutes jusqu’à Kagoshima.

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